Ex veteranos de Google crean firma de sistemas de autoconducción

DeepMap Inc., que fue fundada por los veteranos de cartografía de Alphabet Inc., construye sistemas que permiten la autoconducción de vehículos para transitar a través de complejos paisajes urbanos.

Ingenieros de software trabajan en las oficinas de DeepMap. Foto: Bloomberg
Ingenieros de software trabajan en las oficinas de DeepMap. Foto: Bloomberg

(Bloomberg).- A un kilómetro y medio de donde Google construye los mapas utilizados por personas de todo el mundo, una startup de 25 personas está tratando de hacer algo similar para los robots.

DeepMap Inc., que fue fundada por los veteranos de cartografía de Alphabet Inc., construye sistemas que permiten la autoconducción de vehículos para transitar a través de complejos paisajes urbanos.

DeepMap planea licenciar su software de construcción de mapas a fabricantes de automóviles y compañías de tecnología que buscan enseñar a los autos cómo conducir.

Recientemente, la compañía recaudó US$25 millones en una ronda de financiación dirigida por Andreessen Horowitz, con contribuciones de Accel y GSR Ventures. Como parte de su intento por asegurar la inversión, Accel escribió un libro blanco de 80 páginas sobre la tecnología de DeepMap.

Los inversionistas están ansiosos por tomar una parte del mercado de vehículos de autoconducción después de grandes acuerdos de startaps, como la adquisición de Cruise Automation por General Motors Co. y la compra de Otto por Uber Technologies Inc.

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[Mark Wheeler (CTO) y James Wu (CEO) son los cofundadores de DeepMap. Foto Bloomberg]

Pero los nuevos participantes se enfrentan a una competencia considerable, ya sea en tecnología autónoma o en cartografía. Además de los titanes de Silicon Valley Alphabet, Apple Inc. y Uber, TomTom NV de Ámsterdam está construyendo sus propios mapas 3D, como HERE, un proyecto de propiedad conjunta de varios gigantes automotrices e Intel Corp.

Martin Casado, el socio de Andreessen Horowitz que dirigió la inversión DeepMap, dijo que las startups pueden competir con compañías mucho más grandes porque sus negocios tienen menos conflictos.

Esto les permite trabajar con casi cualquier persona y centrarse en el software, que normalmente tiene mayores márgenes de beneficio. “DeepMap no está vinculado a una aplicación en particular, como compartir viajes, y no está vinculado a una empresa en particular”, dijo Casado.

DeepMap fusiona imágenes de cámaras digitales con datos recopilados usando un dispositivo láser conocido como lidar para construir mapas tridimensionales detallados. Puede identificar las señales de la calle, carteles y la altura de una acera.

Los mapas 3D complementan los sensores al dar a los autos una conciencia detallada del entorno fuera de la visión del vehículo. James Wu, quien inició la empresa con su ex compañero de Google Maps Mark Wheeler, dijo que espera tener tres clientes a finales de año, mientras genera ingresos de hasta US$ 10 millones.

“Tener el mapa nos permite definir para el robot las reglas del mundo,” dijo Wu. “Es muy fácil hacer un prototipo de vehículo que puede tomar algunas decisiones alrededor de unas cuantas cuadras, pero es más difícil cuando sales al mundo”.

Una diáspora de empresarios de conducción autónoma que salieron de Google se ha expandido por todo Silicon Valley. El fundador de Google X, Sebastian Thrun, acaba de separar una startup de vehículos autónomos de su empresa de aprendizaje en línea Udacity.

Los ingenieros Chris Urmson y Bryan Salesky crearon las empresas llamadas Aurora Innovation y Argo AI, respectivamente. Otro ingeniero, Anthony Levandowski, es el centro de una amarga batalla legal entre su ex empleador Alphabet y Uber por acusaciones de que robó la propiedad intelectual del gigante de las búsquedas cuando se retiró para formar su empresa, Otto.

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